Mimo swojej wielkości Chińska Republika Ludowa jest zorganizowana według zasad jednolitych, a nie federalnych. Zarówno rząd, jak i Komunistyczna Partia Chin (KPCh; Pinyin: Zhongguo Gongchan Dang; romanizacja Wade-Gilesa: Chung-kuo Kung-ch’an Tang), ponadto działają „od góry do dołu”, uwłaczając „centrum” wszystkim uprawnienia, które nie są wyraźnie delegowane na niższe poziomy. Aby rządzić krajem, rząd i KPCh ustanowiły z grubsza równoległe krajowe biurokracje, rozciągające się od Pekinu do szczebla lokalnego. Tej biurokracji pomagają różne „organizacje masowe” – np. związki zawodowe, liga młodzieżowa, stowarzyszenia kobiece oraz stowarzyszenia pisarzy i inne stowarzyszenia zawodowe – które obejmują kluczowe sektory ludności. Organizacje te, z ich bardzo dużą liczbą członków, generalnie służyły jako linie transmisyjne do komunikowania się i jednolitego wdrażania polityk mających wpływ na ich członków. Żadne dobrowolne stowarzyszenia nie mogą działać, które są całkowicie niezależne od przywództwa KPCh i rządu.

Same biurokracje KPCh i rządowe są zorganizowane według linii terytorialnych i funkcjonalnych. Organizacja terytorialna opiera się na szeregu podziałów administracyjnych, za które odpowiada zarówno komitet KPCh, jak i „rząd ludowy”. Te podziały terytorialne obejmują szczebel krajowy w Pekinie (Centrum), 33 jednostki na poziomie prowincji (4 miasta administrowane bezpośrednio, 5 regionów autonomicznych, specjalne regiony administracyjne Hongkongu i Makau oraz 22 prowincje, z wyłączeniem Tajwanu), około 330 prefektur. , ponad 2850 jednostek na poziomie powiatu oraz liczne miasta, miasteczka i gminy. Niektóre większe miasta same dzielą się na okręgi miejskie i powiaty. Ta terytorialna podstawa organizacji ma na celu koordynację i nadanie spójności niezliczonym politykom Centrum, które mogą mieć wpływ na dany region.

Funkcjonalnie oparta organizacja polityczna jest kierowana po stronie rządowej przez ministerstwa i komisje w ramach Rady Państwa, a po stronie KPCh przez departamenty Komitetu Centralnego. Te organy funkcyjne na szczeblu centralnym znajdują się na szczycie hierarchii podległych jednostek, które są odpowiedzialne za dany sektor lub obszar problemowy. Podrzędne jednostki funkcjonalne są zazwyczaj przypisane do każdego z organów terytorialnych.

Ta złożona struktura ma na celu koordynację polityki krajowej (takiej jak ta wobec przemysłu metalurgicznego), zapewnienie pewnej koordynacji polityki na podstawie terytorialnej oraz umożliwienie KPCh utrzymywanie kontroli nad rządem na wszystkich poziomach hierarchii narodowej. Jednym z niezamierzonych rezultatów takiego podejścia organizacyjnego jest to, że Chiny zatrudniają ponad 10 milionów urzędników – liczba, która przekracza liczbę ludności wielu krajów świata.

Pomiędzy tymi różnymi celami istnieją napięcia, a zatem od 1949 r. nastąpiło wiele zmian. Na początku i w połowie lat pięćdziesiątych funkcjonalne ministerstwa i komisje rządowe w Centrum były szczególnie silne. Wielki Skok Naprzód, który rozpoczął się w 1958 r., przesunął władzę w stronę prowincjonalnych i terytorialnych organów KPCh niższego szczebla. Podczas rewolucji kulturalnej, która rozpoczęła się w 1966 r., większość systemu politycznego została tak zakłócona, że ​​wezwano Armię Ludowo-Wyzwoleńczą (PLA) i przejęła ona kontrolę. Kiedy PLA wpadła pod polityczną chmurę, sytuacja stała się niezwykle płynna i zagmatwana przez większość lat siedemdziesiątych.

Od tego czasu ogólny kierunek był skierowany w kierunku mniej szczegółowego nadzoru KPCh nad rządem i większej decentralizacji władzy rządowej tam, gdzie to możliwe. Jednak podział władzy pomiędzy KPCh a rząd oraz pomiędzy ciałami terytorialnymi i funkcjonalnymi pozostaje w stanie płynnym, co pokazuje ponownie tendencja do centralizacji pod koniec lat osiemdziesiątych i późniejsze wysiłki na rzecz decentralizacji od końca lat dziewięćdziesiątych. Chiński komunistyczny system polityczny wciąż nie został wystarczająco zinstytucjonalizowany, aby podział władzy między ważnymi organami był ustalony i przewidywalny.

Czwarta konstytucja Chińskiej Republiki Ludowej została przyjęta w 1982 roku. Przekazuje ona całą krajową władzę ustawodawczą w ręce Narodowego Kongresu Ludowego i jego Stałego Komitetu. Rada Państwa i jej Stały Komitet są natomiast odpowiedzialne za egzekwowanie, a nie uchwalanie prawa. Ten podstawowy podział władzy jest również określony dla każdego z podziałów terytorialnych — województwa, powiatu itd. — z zastrzeżeniem w każdym przypadku, że władza ma swobodę terytorialną ograniczoną do tej określonej prawem.

Wszyscy obywatele w wieku 18 lat i starsi, którzy nie zostali pozbawieni praw politycznych, mogą głosować, a do wyboru członków Kongresu Ludowego, aż do szczebla powiatowego, stosuje się bezpośrednie wybory powszechne. Ponad powiatami delegaci na każdym szczeblu wybierają tych, którzy będą służyć na Zjeździe Ludowym następnego wyższego szczebla. Gdyby ta konstytucja była dokładnym odzwierciedleniem rzeczywistego funkcjonowania systemu, Kongresy Ludowe i ich różne komitety byłyby organami krytycznymi w chińskim systemie politycznym. W rzeczywistości jednak tak nie jest.

Faktyczna władza decyzyjna w Chinach znajduje się w organach wykonawczych państwa oraz w KPCh. Na szczeblu krajowym najwyższym organem wykonawczym rządu jest Rada Państwa, której przewodniczy premier. Konstytucja dopuszcza powoływanie wicepremierów, sekretarza generalnego oraz nieokreśloną liczbę radnych stanu oraz szefów ministerstw i komisji. Premier, wicepremierowie, radni stanowi i sekretarz generalny spotykają się regularnie jako Stały Komitet, w którym premier ma ostateczne uprawnienia decyzyjne. Ten Stały Komitet Rady Państwa sprawuje główną, codzienną władzę decyzyjną, a jego decyzje mają de facto moc prawa.

Choć nie jest to zapisane w konstytucji, każdy wicepremier i radny bierze na siebie odpowiedzialność za pracę jednego lub kilku sektorów lub zagadnień, takich jak edukacja, polityka energetyczna czy sprawy zagraniczne. Zainteresowany lider pozostaje wówczas w kontakcie z ministerstwami i komisjami Rady Państwa realizującymi politykę w tym zakresie. Taki podział odpowiedzialności pozwala stosunkowo niewielkiemu organowi, takiemu jak Stały Komitet Rady Państwa (składający się z mniej niż 20 osób) monitorować i kierować pracą szerokiego wachlarza głównych jednostek biurokratycznych. Oczywiście w razie potrzeby Stały Komitet może w swoich obradach bezpośrednio skorzystać z dodatkowej wiedzy fachowej. Ogólnoroczny Kongres Ludowy zbiera się mniej więcej co roku i robi niewiele więcej niż tylko ratyfikowanie decyzji już podjętych przez Radę Państwa.

Równolegle do systemu Rady Państwa znajduje się centralne kierownictwo KPCh. Podział władzy pomiędzy różnymi organami na szczycie KPCh — Stałym Komitetem Biura Politycznego (Biuro Polityczne), samym Biurem Politycznym i Sekretariatem — bardzo się różnił, a od 1966 do późnych lat 70. Sekretariat w ogóle nie funkcjonował. W każdym razie istnieje częściowe nakładanie się członkostwa między tymi organami oraz między tymi najwyższymi organami KPCh a Stałym Komitetem Rady Państwa. Ponadto, formalnie emerytowani starsi członkowie partii często wywierali decydujący wpływ na podejmowanie decyzji przez KPCh.

Zgodnie z konstytucją KPCh z 1982 r. najwyższym organem decyzyjnym jest Zjazd Partii Narodowej. Ponieważ Zjazd Partii zwołuje się zwykle tylko raz na pięć lat, Komitet Centralny jest upoważniony do działania, gdy Zjazd nie obraduje. Ponadto Biuro Polityczne może działać w imieniu Komitetu Centralnego, gdy ten nie jest na posiedzeniu, a Stały Komitet Biura Politycznego kieruje pracami Biura Politycznego. Sekretariat jest odpowiedzialny za codzienną pracę KC i Biura Politycznego. Sekretarz generalny partii przewodniczy Sekretariatowi, a także jest odpowiedzialny za zwoływanie posiedzeń Biura Politycznego i jego Stałego Komitetu. Sekretariat działa w razie potrzeby przez kilka departamentów (na przykład departament organizacji lub departament propagandy) w ramach Komitetu Centralnego.

Do 1982 roku KPCh miała przewodnictwo, które było wyjątkowe wśród rządzących partii komunistycznych. Mao Zedong piastował ten urząd aż do śmierci w 1976 r., a Hua Guofeng był przewodniczącym do czasu jego usunięcia ze stanowiska w 1981 r. Hu Yaobang pełnił następnie funkcję przewodniczącego partii, dopóki stanowisko to nie zostało zniesione w 1982 r. Decyzja o przedefiniowaniu stanowiska była częścią wysiłków zmniejszyć szanse ponownego awansu któregoś z przywódców na pozycję ponad partią, tak jak zrobił to Mao. Chiński rząd nadal sprawuje przewodnictwo, ale urząd ma jedynie ograniczoną władzę i jest w dużej mierze ceremonialny.

Podział władzy pomiędzy wiodącymi organami KPCh oraz pomiędzy nimi a Radą Państwa ciągle się zmienia. Stały Komitet Biura Politycznego i Biuro Polityczne jako całość mają prawo decydować o każdej sprawie, którą chcą podjąć. Sekretariat odgrywał też czasami niezwykle silną i aktywną rolę, spotykając się częściej niż Biuro Polityczne czy jego Stały Komitet i podejmując wiele ważnych decyzji na własną rękę. Podobnie Rada Stanu podjęła wiele ważnych decyzji, ale jej władza jest zawsze wykonywana dla przyjemności kierownictwa KPCh.

Od późnych lat siedemdziesiątych Chiny podjęły szereg inicjatyw zmierzających do przejścia w kierunku bardziej zinstytucjonalizowanego systemu, w którym urząd zasadniczo określa siłę swojego urzędującego, a nie odwrotnie, jak to często miało miejsce. Tak więc, na przykład, konstytucje KPCh i stanowe przyjęte w 1982 r. (i później nieco zmienione) po raz pierwszy określały szereg stanowisk, które nadają status członkowski Stałemu Komitetowi Biura Politycznego. Stanowiska te to szef Komisji Spraw Wojskowych Partii, sekretarz generalny KPCh, szef Centralnego Komitetu Doradczego i szef Centralnej Komisji Dyscypliny. Ponadto po raz pierwszy na mocy zapisów konstytucji na urzędy premiera, wicepremiera i radnego stanowego nałożono limity dwóch kolejnych kadencji. Nie było podobnych ograniczeń konstytucyjnych dotyczących kadencji obecnych na najwyższych stanowiskach w KPCh.

Teoretycznie KPCh wyznacza główne kierunki polityki i szeroko nadzoruje wdrażanie polityki, aby zapewnić, że jej wola nie zostanie udaremniona przez biurokrację państwową i wojskową. KPCh bierze również na siebie dużą odpowiedzialność za wpajanie społeczeństwu właściwych wartości. Zgodnie z teorią rząd jest odpowiedzialny za prowadzenie polityki KPCh, podejmowanie niezbędnych decyzji w miarę pojawiania się spraw. Oczywiście ten wyraźny podział pracy szybko się zaciera z wielu powodów. Na przykład, dopiero od późnych lat siedemdziesiątych podjęto skoordynowany wysiłek w celu mianowania różnych osób na kluczowe stanowiska kierownicze w KPCh i rządzie. Wcześniej ta sama osoba kierowała zarówno komitetem KPCh, jak i organem rządowym odpowiedzialnym za dany obszar. Na najwyższych szczeblach premier rządu i przewodniczący partii nadal zasiadają w Biurze Politycznym KPCh.

Bardziej fundamentalnie, często niemożliwe jest wyraźne oddzielenie tworzenia i wdrażania polityki w ogromnym, złożonym zestawie organizacji, którym powierzono wiele zadań. Tendencja była taka, że ​​kadry KPCh coraz bardziej angażowały się w codzienne operacje rządu, aż do chwili, gdy najwyższe kierownictwo krajowe podjęło jakąś ważną inicjatywę, aby odwrócić ten trend. Chociaż rozróżnienie między KPCh a rządem ma duże znaczenie, to na strukturę władzy w Chinach można spojrzeć również z funkcjonalnego punktu widzenia, o którym mowa powyżej. Kariery poszczególnych urzędników mogą zmieniać się pomiędzy stanowiskami zarówno w KPCh, jak iw rządzie, ale w przypadku większości urzędników wszystkie stanowiska zajmują jeden obszar zainteresowania, taki jak ekonomia, organizacja lub personel, bezpieczeństwo, propaganda lub kultura.

Hierarchia organizacji i personelu została wbudowana w praktycznie wszystkie organy KPCh i rządowe. Nawet po stronie rządowej wszyscy urzędnicy w tych departamentach personalnych są członkami KPCh i przestrzegają zasad i przepisów, które nie podlegają kontroli poszczególnych organów, których formalnie są częścią. System ten był używany do zapewnienia wyższego poziomu kontroli KPCh nad mianowaniem na wszystkie kluczowe stanowiska w KPCh, rządzie i innych głównych organizacjach (przedsiębiorstwach, uniwersytetach i tak dalej).

Przez większą część okresu między 1958 a 1978 r. te wydziały personalne stosowały przede wszystkim kryteria polityczne przy mianowaniu. Systematycznie dyskryminowali intelektualistów, specjalistów oraz tych, którzy mieli jakiekolwiek powiązania lub wcześniejsze doświadczenia za granicą. Jednak w latach 1978-1989 oficjalna polityka była w dużej mierze odwrotna, a więzi za granicą były cenione ze względu na nacisk Chin na „otwieranie drzwi” społeczności międzynarodowej. Dobre wykształcenie stało się ważnym atutem w promowaniu kariery, podczas gdy historia aktywności politycznej miała mniejsze znaczenie lub mogła nawet utrudniać awansowanie. Częściowy powrót do kryteriów sprzed 1978 r. został zadekretowany w 1989 r., po czym nastąpiły okresy przechodzenia między tymi dwiema politykami.

Podjęto dwie ważne inicjatywy w celu ograniczenia biurokracji kadrowej. Po pierwsze, w 1984 r. przywódcy różnych organów KPCh i rządowych uzyskali znacznie większe uprawnienia do powoływania własnych sztabów i awansowania spośród swoich sztabów z własnej inicjatywy. Sami przywódcy nadal muszą być wyznaczani za pośrednictwem systemu personalnego, ale większość innych nie podlega już w pełni tym dyktatom. Po drugie, zachęcano do wolnego rynku pracy dla intelektualistów i osób o wyspecjalizowanych umiejętnościach, co może jeszcze bardziej ograniczyć władzę ciał personalnych.

W 1980 r. odrodził się aparat prawny, który istniał przed zmianami dokonanymi podczas rewolucji kulturalnej. W Radzie Państwa ponownie działa Ministerstwo Sprawiedliwości, przywrócono organy prokuratury i sądownictwo. Ramy prawne dla tego systemu zapewniono poprzez przyjęcie różnych ustaw i kodeksów prawnych. Jedną istotną różnicą było to, że po raz pierwszy prawo stanowiło, że nie powinno być dyskryminacji wśród oskarżonych ze względu na ich pochodzenie klasowe. Chiny również przywróciły system prawników.

Na faktyczne funkcjonowanie tego aparatu prawnego nadal jednak negatywnie wpływa brak wykwalifikowanej kadry oraz głęboko zakorzenione perspektywy, które nie stawiają prawa nadrzędnego nad pragnieniami przywódców politycznych. Tak więc, na przykład, kiedy najwyższe kierownictwo KPCh zarządziło poważne rozprawienie się z działalnością przestępczą w 1983 r., tysiące zostało aresztowanych i straconych bez pełnego spełnienia wymogów nowo uchwalonej ustawy o procedurach karnych. Ustawa ta została następnie zmieniona, aby lepiej dostosować się do rzeczywistych praktyk przyjętych podczas represji. Następnie zorganizowano podobne kampanie przeciwko działalności przestępczej.